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Comment Internet est arrivé en Inde – Serveur d’impression

Le 15 février 2020 - 13 minutes de lecture

Nous (chez Videsh Sanchar Nigam Ltd, ou VSNL) avons commencé à planifier dès que nous avons obtenu le feu vert. Nous avons également commencé à parler à nos correspondants, comme British Telecom (BT), MCI Communications Corp. et AT&T, de la façon dont ils avaient procédé. Les blocs de construction ont été rapidement assemblés. L'élément essentiel était la connectivité à un fournisseur de services Internet en dehors de l'Inde. Simultanément, nous avons commencé à configurer le matériel.

Honnêtement, nous pensions que nous avions fait un assez bon travail. Nous avons commencé les tests bêta environ 45 jours avant la date de lancement, que nous avions fixée au 15 août 1995, en fait la veille, afin que l'annonce intervienne le jour de l'indépendance.

Enfin, le jour J est arrivé et nous avons lancé le service simultanément depuis cinq villes. J'étais à Calcutta et la couverture médiatique a été considérable. En fait, certains reportages l'ont qualifié de deuxième jour de l'indépendance, après le 15 août 1947! Il y avait beaucoup d'excitation, même d'euphorie. Et nous étions heureux que le public ait vraiment apprécié le lancement d'Internet en Inde. Mais l'euphorie s'est vite transformée en cauchemar.

Nous avions largement sous-estimé la demande de service. D'un autre côté, il y avait des défauts techniques fondamentaux que nous avions négligés.

La débâcle

C'était l'époque où il y avait un bip toutes les 3 minutes sur de nombreuses lignes téléphoniques (pour établir la connexion), donc toutes les lignes téléphoniques n'étaient pas des lignes aseptisées. Si vous vous connectiez (à Internet) à partir de ce type de ligne téléphonique, votre appel serait déconnecté. Mais le département des télécommunications (DoT) a déclaré que si vous voulez une liaison de données ou une ligne de télécopie, nous pouvons désactiver le bip de 3 minutes, mais sur toutes les autres lignes, le bip continuerait. Les personnes qui se sont connectées constateraient que la connexion chuterait toutes les 3 minutes. Il y avait des modems robustes où l'appel ne tombait pas, mais dans la plupart des cas, l'appel tombait. C'était énormément irritant pour le client.

Les appels étaient en baisse, les lignes étaient mauvaises et les modems n'étaient pas très robustes. Il nous a fallu beaucoup de temps pour convaincre le DoT qu'ils devaient faire quelque chose. Nous leur avons démontré en utilisant un télécopieur sur une ligne sans données – le télécopieur resterait en ligne, mais toutes les 3 minutes, il y aurait une distorsion dans le message.

Ensuite, les gens ont dit: D'accord, vous avez connecté ces cinq villes, mais qu'en est-il d'une personne assise à Ahmedabad? S'il veut accéder à Internet, pourquoi devrait-il payer les frais de composition d'abonné (STD), qui à l'époque étaient 35 par minute? Et si vous ne pouvez même pas fournir un service localement, comment comptez-vous fournir un service reliant Ahmedabad à Bombay, Pune ou Madras?

Nous avons commencé à avoir une très mauvaise presse. De quel type de connectivité Internet s'agissait-il? Le ton des allégations était que tout cela était une fraude et VSNL arnaquait le peuple indien. Je recevais des plaintes du ministre, du secrétaire, du président de la Commission des télécommunications. Je recevais des critiques de tout le monde et aucune joie de personne.

Notre tarification aussi était obscène: 25 000 par mois pour un compte entreprise, 15 000 pour un compte individuel, 5000 pour un compte shell (uniquement du texte, pas de visuels). Tout simplement, les frais étaient trop élevés et, dans ce cas, la qualité du service que nous fournissions en échange était médiocre.

Cela me rendait fou. Je me demandais dans quoi nous nous étions embarqués.

Le problème de bip de 3 minutes a été résolu lorsque le DoT a convenu que les lignes qu'ils donneraient à VSNL n'auraient pas le bip. La question suivante portait sur la fourniture d'un accès pan-indien. Donc, DoT nous a donné un numéro spécial à cinq chiffres. N'importe qui de n'importe où pouvait composer ce numéro et se connecter à Internet dans l'une des cinq villes sans avoir à payer de frais de MST. Le DoT a décidé qu'il était plus rentable de perdre du trafic STD (et des revenus) que d'installer des nœuds dans des dizaines de villes, dont chacune coûterait cher. 20-25 lakh, quand il n'y a peut-être pas autant de trafic.

Mais le pire cauchemar était que le service était pathétique. Le modem clignote, mais rien ne se passe sur la ligne.

Miheer Mafatlal en 1994 a obtenu trois comptes bêta pour le service eWorld d'Apple (Photo: Napol Image de l'éditeur)
Miheer Mafatlal en 1994 a obtenu trois comptes bêta pour le service eWorld d'Apple (Photo: Napol Image de l'éditeur)

Course pour trouver une solution

J'ai appelé mon personnel et dit que nous devions trouver une solution. J'ai réuni mon équipe et dit: «Je veux avoir une conférence de presse. Je veux parler au public. Mais d'abord, pouvez-vous m'assurer que nous pouvons mettre les systèmes en place et que tout va bien? "Nous avons discuté du problème à la racine. Ce qui est apparu, c'est que nous avions essentiellement entrepris cette entreprise en tant que projet de R&D et n'avions pas conçu comme une entreprise commerciale. Bref, toute la base de notre réflexion a dû changer.

Nous avons convoqué la conférence de presse et nous avons eu une salle comble; 60 à 70 journalistes sont arrivés. Ils étaient tous très agressifs. L'interrogatoire s'est poursuivi indéfiniment. Quel genre de mauvais service fournissions-nous? Qu'avions-nous pensé? Mes réalisateurs et moi nous sommes assis à travers tout cela.

Enfin, j'ai dit: «Messieurs, j'ai convoqué cette conférence de presse parce que je sais que vous êtes ennuyé et que vous avez toutes les raisons d'être ennuyé. Vous pouvez continuer comme ça, mais nous devons avoir une conversation, et je veux avoir un résultat, afin que nous puissions continuer. "

Quelqu'un a dit: "Alors, qu'avez-vous à dire?"

D'autres ont dit: "Laissez-le parler, laissez-le parler."

Quand il y a eu le silence, j'ai dit: «J'ai gaffé. J'ai gaffé beaucoup de temps. Notre intelligence du marché était erronée, ce qui signifiait que notre dimensionnement de l'exigence était faux. Et il y avait des problèmes techniques que nous n'aurions jamais imaginés se révéler aussi graves. C'était un peu une aventure amateur. Mais les raisons pour lesquelles je voulais vous parler sont, premièrement, que je me suis trompé, et deux, nous avons le plan de match pour faire du système un système de classe mondiale. Nous avons effectué des études sur ce qui est nécessaire et j'ai besoin de 10 semaines de votre part. Le plan va me coûter 10-15 crore, mais ce n'est pas votre problème. Je peux vous assurer qu'au bout de 10 semaines, peut-être avant cela, vous aurez un système dont l'Inde sera fière. "

Un journaliste s'est levé et a dit: "Dois-je imprimer: CMD VSNL dit" J'ai fait des bêtises "?"

J'ai dit: "J'ai fait une déclaration en public devant vous tous, je ne peux pas le nier."

Un autre monsieur a dit: "Mais qu'en est-il de tous vos autres cadres ici?"

J'ai dit: «L'argent s'arrête avec moi. Nous avons les solutions. Mais nous avons besoin de 10 semaines. Ma seule demande est que vous n’écriviez rien pendant ces 10 semaines. Et je vous assure que vous aurez un système de classe mondiale à la fin de cette période. "

Il y avait des murmures – "Vous essayez de nous museler."

"Je n'essaie pas de vous museler", ai-je dit. "Je ne fais que vous demander. Et j'admets mon erreur dans un forum public. Alors maintenant, prenons le thé ensemble."

Pendant la pause thé, quelques journalistes chevronnés sont venus vers moi. Ils ont dit: "Monsieur, vous avez fait une déclaration très audacieuse."

"Quelle option avais-je?" Ai-je répondu.

Le lendemain matin, seulement Le temps de l'Inde imprimé: CMD VSNL dit: "J'ai raté" avec une photo. J'ai reçu un appel du ministre des télécommunications, Sukh Ram. Il a dit: "Vous avez fait une erreur."

"Monsieur, vous devez répondre aux questions du Parlement sur les mauvais services", ai-je répondu. "J'ai renforcé votre main."

La couverture de 'Telecom Man', de Brijendra K. Syngal avec Sandipan Deb
La couverture de 'Telecom Man', de Brijendra K. Syngal avec Sandipan Deb

La question du porno

L'autre problème auquel nous avons été confrontés à cette époque était celui de la pornographie. J'ai reçu des appels du ministre et des secrétaires: «Qu'est-ce que c'est ashleelta (obscénité) que vous avez amené dans le pays? "

Je devais leur dire: «Monsieur, mon travail consiste à assurer la connectivité. Ce n'est pas ma responsabilité à quoi un individu utilise cette connectivité. Si 2-3% des gens utilisent cette connectivité pour regarder de la pornographie, cela ne m'intéresse pas. Je suis intéressé à servir les 97% de la population qui souhaitent établir des liens avec les connaissances mondiales. "

En termes de taille, nous avions fourni une ligne téléphonique pour 30 consommateurs. Donc, si la personne A entrait dans cette ligne, la personne B devrait se tordre les pouces; il ne pouvait aller nulle part. Statistiquement, cette moyenne était erronée. Ainsi, notre dimensionnement initial était loin de la marque. Nous avons ensuite étudié les systèmes dans le monde entier pour savoir quels repères utiliser. Nous avons constaté que BT et AT&T ont commencé avec un rapport de 1:10. Et à certains endroits, ils faisaient même 1: 5. Nous avons immédiatement décidé de passer à un ratio de 1:10, et à mesure que la base de consommateurs augmentait, nous continuerions d'augmenter ces chiffres.

Ensuite, nous avons ajouté des serveurs. Nous avons créé une banque de serveurs, il y aurait donc toujours une sauvegarde. Si un serveur tombait en panne, un autre prendrait automatiquement le relais. Nous avons décidé qu'il valait mieux dépenser un peu plus d'argent qu'un crash système tous les trois jours. Tant que j'étais à VSNL, nous n'avons jamais eu de plantage – le service n'a jamais été interrompu.

Je me levais au milieu de la nuit pour voir après combien de sonneries ai-je eu une poignée de main par modem. Ensuite, nous avons constaté qu'il y avait une congestion dans la connectivité. Au départ, nous utilisions des lignes à 128 Kbps, mais les téléchargements étaient très lents. Nous avons donc commencé à évoluer vers des lignes à 2 Mbps sur fibre, pas sur cuivre.

C'était une refonte complète du système. Nous avions peut-être envisagé une base de consommateurs de 5 000 à 10 000 dans chacune des cinq villes. Nous nous sommes maintenant concentrés sur l'augmentation immédiate de ce facteur de cinq ou six. Nous voulions passer d'une situation de rareté à un mode d'abondance.

Je savais également que VSNL était pauvre en marketing, alors j'ai décidé de faire vendre des services Internet par des franchisés. Cela a réduit la paperasse de notre côté. Dans l'affaire, nous avons perdu 10 à 15% de chaque connexion Internet que nous avons vendue, mais cela en valait la peine.

Nous avons réduit les tarifs de moitié et plus. Mes coûts fixes sont restés les mêmes, mais si nous pouvions augmenter rapidement les volumes, la récupération des coûts fixes par VSNL serait beaucoup plus rapide. Nous nous sommes également débarrassés du compte shell, car les gens ont pu le casser et convertir un 5000 abonnements dans un 15 000 un. Et à mesure que les volumes augmentaient, nous avons continué de réduire les tarifs. Nous avons également accordé un report. Si vous n'avez pas utilisé votre quota, vous pouvez le reporter. Ainsi, nous avons pris un grand nombre d'initiatives conviviales. Il y a eu un certain nombre d'innovations du point de vue du bon sens.

Il nous a fallu environ huit semaines pour que le nouveau système soit opérationnel et stable. Notre propre personnel a été encouragé à utiliser le système Internet autant que possible pour avoir une idée de ce qui se passait. Nous avons recruté des jeunes férus de technologie et curieux.

Ce fut une courbe d'apprentissage très intéressante. En fait, un vice-ministre chinois est venu nous voir pour savoir comment nous avions assuré la connectivité. Il voulait choisir nos cerveaux.

Internet a provoqué la troisième révolution industrielle – la première a été provoquée par la vapeur, la seconde par l'électricité – et l'Inde en a énormément tiré parti. J'ai la chance d'avoir été en mesure d'avoir été le fer de lance de son arrivée dans notre pays.

Le monde a rétréci le jour où Internet est entré dans nos vies. C'était sûrement un deuxième jour de l'indépendance.

Aujourd'hui, quand je m'assieds dans mon fauteuil à bascule, je réfléchis parfois à la façon dont Internet a perturbé nos vies et la société pour devenir la quatrième nécessité après roti, kapda et makaan. Et je me sens ravi lorsque mon petit-fils de sept ans parle de la vitesse lente d'Internet et demande mon mot de passe Wi-Fi ou mon hotspot dans la voiture.

Brijendra K. Syngal est l'ancien président et directeur général de l'ancien Videsh Sanchar Nigam Ltd. Sandipan Deb est le fondateur-rédacteur en chef de Ouvert et Swarajya les magazines.

Extrait avec la permission de Westland.

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