Comment «Star Wars» vs Harvey Weinstein ont lancé l'ère du cinéma numérique – Bien choisir son serveur d impression

Il y a longtemps – en fait, il y a deux décennies, ce mois-ci, pendant l'été 1999 -, Lucasfilm Star Wars Episode I: La Menace Fantôme était chaudement débattu par Guerres des étoiles Dans le monde du cinéma, il a mérité la distinction d’être parmi les premiers films cinématographiques à être visionnés numériquement avant de payer des audiences, contribuant ainsi au lancement de la transition du cinéma du celluloïd au numérique.

Ces premières projections pionnières étaient «un mélange d'émotions: excitation, peur, peur de savoir que nous pourrions éventuellement échouer – et échouer publiquement», se souvient du directeur de la post-production de Lucasfilm, Mike Blanchard. «Je me souviens d'avoir pensé qu'il fallait être fou pour penser que cela fonctionnerait. Il a semblé qu'il fallait une éternité pour redémarrer quand il s'est écrasé. "

Episode I de la saga de George Lucas est arrivé dans quatre des premières installations de cinéma numérique – deux à Los Angeles et deux dans le nord du New Jersey – le même jour qu’au moins une projection au cinéma numérique du drame d’époque de Miramax Un mari idéal. Comme certains s'en souviennent, les deux films se sont ouverts à une heure l'un de l'autre, même si pour les personnes impliquées, les souvenirs s'estompent et il existe différentes versions de l'histoire.

«C’était Harvey Weinstein qui tentait de tromper George Lucas, c’est ce dont je me souviens», se souvient un initié. “Tout le monde a pensé menace fantôme (dont les débuts numériques ont été annoncés à Showest 1999) pour être le premier. [Miramax] fait une chose de dernière minute, c’est ce que cela semblait être. "

«C’était une course à la gloire», se souvient Howard Lukk, impliqué au fil des années au sein de sociétés telles que Disney et le consortium de studios Digital Cinema Initiatives. “Miramax vient de sortir menace fantôme par une heure ou quelques heures. "

Garrett Smith, retraité du mastering chez Paramount, rappelle que Lucasfilm avait pris la décision de lancer la version numérique après que lui et un petit groupe de collègues eurent montré à George Lucas une démo de cinéma numérique en décembre 1998 au Stag Theatre de Skywalker Sound au Skywalker Ranch. La démo, dit-il, incluait des clips remasterisés numériquement de films incluant Sleepy Hollow, le spectacle de Truman et Graisse. «C’est la démo qui l’a convaincu», raconte Smith.

Lucas Blanchard de Lucasfilm se souvient qu’une fois prise la décision de lancer une version numérique de Episode I«Nous avons dû choisir les quatre théâtres qui allaient le montrer en fonction de la taille du kiosque et de l’accès pour pouvoir l’installer. … Pour rendre les choses plus difficiles, nous utilisions deux projecteurs différents parce que nous voulions rester agnostiques aux deux technologies de projection dominantes à cette époque. Beaucoup de gens ont déployé des efforts considérables pour y arriver.

Ces deux technologies étaient des projecteurs DLP Texas Instruments et des projecteurs Hughes-JVC. TI allait ensuite octroyer une licence sur la puce DLP aux premiers fabricants de projecteurs de cinéma numérique, Barco, Christie et NEC, alors que le projecteur Hughes-JVC n’était pas vraiment à la hauteur. «Ce projecteur était un tel kluge. Je pense que nous étions tellement fascinés par la technologie », a lancé Jerry Pierce, ancien vice-président de la technologie chez Universal et maintenant à la tête du Forum inter-sociétés du cinéma numérique, ainsi que consultant technique auprès de l'Association nationale des propriétaires de salles de théâtre (OTAN). .

En fin de compte, ce changement radical dans la manière dont les films sont tournés, distribués et exposés a été réalisé non pas par un particulier ni par une société, mais par un ambitieux projet pionnier impliquant les studios, les réalisateurs, les exploitants et les développeurs de technologies de Hollywood. Il a également rassemblé des organisations telles que l’OTAN, l’American Society of Cinematographers, le centre de technologie du divertissement de USC et la Society of Motion Picture and Television Engineers, ainsi que d’innombrables autres sociétés, organisations et particuliers.

«Je ne pense pas que nous ayons la moindre idée de ce que nous faisions. Mais nous avions un chemin », admet Pierce, réfléchissant aux premiers jours de la transition. «C'était une frénésie alimentaire pour les requins. Tout le monde voulait en faire partie et il y avait tellement de combats. Tant d'entreprises n'avaient aucune idée de l'entreprise.

Dans les premiers théâtres numériques, les projections de menace fantôme et Mari idéal bientôt suivis par Disney Tarzan et plus tard que l'année, une poignée d'autres, y compris Pixar Toy Story 2. Rob Hummel, qui dirigeait à l'époque Technicolor Digital Cinema et est maintenant président de la firme d'archivage Groupe 47, rappelle que Disney avait supervisé l'installation des 12 premiers cinémas numériques aux États-Unis. bosses le long du chemin. Il se souvient, à titre d’exemple, que la nuit qui a précédé Disney Dinosaure première à Tokyo en 2000, un collègue a dû réparer un serveur nécessaire qui était tombé en panne. «Execs Disney, tout le monde était là. … Et le serveur de remplacement le plus proche était à 10 000 milles. ”

Face à un changement d'une telle ampleur, il y avait d'innombrables pièces mobiles qui devaient ensuite être abordées sous les aspects technique, créatif et commercial de l'équation. Cela allait du développement d’un moyen de financer une transition (la naissance du modèle commercial des «frais d’impression virtuels») à la rédaction de normes techniques (il n’y en avait pas en 1999; les premières versions numériques ont été maîtrisées au format D5 de Panasonic). Même le forfait cinéma numérique standard – l’équivalent numérique d’une copie de film – a mis près de deux décennies à l’accord et à la mise en œuvre de tous les acteurs.

Smith se souvient que Paramount avait montré la première démo de Lucasfilm à William Friedkin, son réalisateur, et à des cinéastes légendaires comme Conrad Hall (Butch Cassidy et le Sundance Kid), Allen Daviau (E.T: l'extra-terrestre), Owen Roizman (La connexion française), Bill Butler (Mâchoires), Laszlo Kovacs (Easy Rider) et Vilmos Zigmond (Rencontres du troisième type). Smith a déclaré qu'il avait insisté pour impliquer les cinéastes afin de "s'assurer que chaque film avait la apparence qu'il devrait".

La capacité de montrer une présentation cohérente et de qualité – du moins par rapport aux copies de sortie de film standard – était l’une des principales raisons du développement du cinéma numérique. «Ils ne sont pas balayés par la poussière, la saleté et les égratignures», a déclaré Pierce à propos des versions numériques.

Hummel élabore «avec l'avènement de l'impression haute vitesse [which pre-dated digital cinema]5 000 [film] les copies d'un film de deux heures pourraient être fabriquées et expédiées en moins de 10 jours. Un calcul très rapide et vous vous rendez compte qu'il est physiquement impossible de réaliser tout type de contrôle de la qualité dans la fabrication lorsque 10 000 heures de film 35 mm sont expulsées aussi rapidement.

Un autre facteur est la possibilité d’une programmation plus flexible dans un multiplex, souligne Loren Nielsen, de DTS / Xperi, dont les consultants en technologie de divertissement ont été associés au début de la transition. “[Today] ils réservent des contenus alternatifs, tels que l'opéra, le ballet et le sport électronique. Et ils peuvent réserver la moitié de leurs écrans pour un gros blockbuster tout au long du week-end, en revenant à plus de choix lorsque la demande se tarit. La liberté technique et opérationnelle apportée par le cinéma numérique, associée à la billetterie mobile et Internet, permet aux exposants de programmer ce que les clients veulent, quand ils le souhaitent. ”

Des conséquences imprévues ont eu lieu tout au long du processus, par exemple la renaissance du cinéma 3D. Et la communauté convient qu'il reste encore du travail à faire.

Personne n'a prédit le grand nombre de produits à livrer que les studios devraient créer pour intégrer ces différentes combinaisons de 2K, 4K, 3D, 4D, plage dynamique élevée, différents niveaux de luminosité, marques grand format haut de gamme comme IMAX, ainsi que bien sûr locale. langues. Pierce estime qu’aujourd’hui, une sortie majeure de film à Hollywood implique entre 300 et 500 versions pour prendre en charge ces différents systèmes, dans le monde entier, le jour et la date.

Nielsen pense que la prochaine étape consiste à affiner ce que l’on appelle un «paquet intelligent» de cinéma numérique. C’est-à-dire «une méthode pour coder un ensemble d’instructions dans le DCP avec le contenu sous-jacent de sorte que les films soient lus comme prévu dans différents territoires et selon différentes technologies. Nous avons quelques métadonnées, mais nous avons besoin de plus d'ingénierie et de nombreux travaux commerciaux et de normalisation pour concrétiser ce potentiel. ”

En attendant, il y a toujours des sceptiques du cinéma numérique tels que Christopher Nolan et Quentin Tarantino. Lukk admet: "Je pense toujours qu'une projection 70mm bien faite est meilleure que ce que nous voyons en numérique. C'est ce que nous devons rechercher."

Si la transition numérique a commencé pour de nombreuses raisons, un facteur clé a été la réduction des coûts attendue pour les studios en supprimant le coût de réalisation des copies de film. "Je pense qu'il y avait une curiosité pour le montant d'argent", a déclaré Pierce, ajoutant que cette promesse se concrétiserait prochainement grâce aux "frais d'impression virtuelle", à savoir les frais que les studios paient aux exploitants pour compenser le coût de l'installation numérique. technologie de projection de cinéma – expirera. «Beaucoup expirent en 2020», déclare Pierce. "C’est à ce moment que les véritables économies sont réalisées."

En fin de compte, toutes les personnes impliquées ont contribué à un changement historique dans le cinéma et se sont tournées vers cette expérience. «Ce fut l'une des périodes les plus excitantes de ma carrière», explique Smith. «J'avais l'impression d'assister au plus grand changement en matière de tournage de films depuis la couleur ou le son. Nous voulions que le cinéma numérique soit le meilleur possible. Nous n'avons eu qu'une seule chance de bien faire les choses. Globalement, je pense que nous avons très bien réussi.

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